Waardeloos: de wet van Mansfield

Een naam die voortdurend opduikt bij de vraag wat wetenschap waard is, is die van de Amerikaanse econoom Edwin Mansfield van de universiteit van Pennsylvania. In 1991 schreef hij een studie die sindsdien wordt aangehaald door iedereen die wil beweren dat wetenschap ergens goed voor is. Iedere in onderzoek gespendeerde dollar komt terug met 28 procent winst, aldus Mansfield.

Het is misschien niet meteen een natuurwet, maar het klinkt goed. De wet van Mansfield. Onderzoek heeft 28 procent toegevoegde waarde. Klaar.

Klaar? In 2010 maakte Nature helaas volkomen gehakt van het simpele cijfer. Mansfield had dat berekend op grond van gesprekken met managers van bedrijven die onderzoek deden of lieten doen voor hun innovaties. Die deden braaf een slag in de lucht, en voila: het nut van onderzoek was gekwantificeerd.

En het kan nog wilder. In hetzelfde verhaal wordt de baas van de National Institutes of Health, Francis Collins aangehaald, die zegt dat iedere dollar die daar aan medisch onderzoek wordt besteed, voor de economie iets van 2,2 dollar oplevert.

Nature-verslaggever Colin Macilwain liet destijds in zijn verhaal geen spaan heel van vrijwel alle beweringen over het economische nut van wetenschappelijk onderzoek. Eigenlijk weet niemand het antwoord, was zijn analyse.

Er is maar een handjevol serieuze studies op dit terrein. En een aanzienlijk deel daarvan blijkt gemaakt in opdracht van instellingen die er alle belang bij hadden dat wetenschap ergens goed voor was.

Al met al begint het me bekend voor te komen. In de Hitch Hikers Guide to the Galaxy wordt de vraag opgeworpen wat de zin is van het bestaan. 42, is het antwoord.

Geen 28. Maar dat lijkt me eerlijk gezegd toeval.

Een reactie plaatsen

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s

%d bloggers op de volgende wijze: