Walter Lewin: een stuiterbal geeft college

Op het omslag van Gek op Natuurkunde zien we de auteur, de Nederlands-Amerikaanse fysicus Roger Lewin in een van zijn bekendste college-acts: zittend op een slinger, in een proef om te demonstreren dat gewicht geen rol speelt voor de slingertijd. Want alleen de slingerlengte doet ertoe, is uit de wetten van Newton af te leiden. Wie de slingeract gezien heeft, vergeet dat nooit meer.

Lewin, sinds de jaren ’60 verbonden aan het MIT in Boston, is er beroemd om: spectaculaire hoorcollege’s waarin hij graag zichzelf of studenten als object voor onderzoek mag gebruiken. Hij springt met weegschalen aan zijn voeten, valt met jerrycans in zijn hand van pickniktafels, slingert met pannen water, stuitert, elektrocuteert en zwiert onder het vrolijke motto dat je soms wat voor de wetenschap over moet hebben. Zelfs zijn kinderen ontkwamen er thuis niet aan, verklapt hij.

Stuiterbal Lewin werd in Boston meermalen docent van het jaar, en sinds zijn wilde college’s ook op YouTube staan, is hij ook een stevige internethype. Niet in de laatste plaats omdat Bill Gates himself er lovend over was. Televisiekijkend Nederland zag hem inmiddels tweemaal bij De Wereld Draait Door: een prototype maffe wetenschapper met Einsteinesque warrig haar en een immens enthousiasme over het heelal en omstreken.

Dat enthousiasme spat ook van de pagina’s van zijn deze week verschenen boek, dat het midden houdt tussen persoonlijke memoires (inclusief tranen over de oorlogsgeschiedenis van zijn Joodse familie) en een boek over (overigens vooral klassieke) natuurkunde. Lewin dist smakelijke verhalen op over de natuurkunde die hij in zijn werk en college’s heeft laten passeren, van optica tot mechanica. Opvallend daarbij is de manier waarop hij de verwondering koestert en zelfs propageert als de ware motor van de wetenschap.

‘Natuurkunde is een manier van kijken’, noteert Lewin in zijn inleiding. Het is, zegt hij, belangrijker om studenten de schoonheid van ontdekkingen bij te brengen, dan ingewikkelde wiskundige formules.

Meekijken met Lewin is een ervaring, zondermeer, ook op papier. Maar de papieren versie haalt het natuurlijk niet bij Lewin live. Lewin moet je zien, zo simpel is het.

Walter Lewin: Gek op Natuurkunde. Thomas Rap. 383 pags, € 19,90. ISBN 978 94 004 0134 1.

Een reactie plaatsen

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s

%d bloggers op de volgende wijze: