Hebben ze dat Higgsding nou alweer ontdekt? (1)

Niet alleen natuurkundigen krijgen een beetje de zenuwen van het Higgs-deeltje. Ook als journalist zijn het letterlijk adembenemende tijden. Niet vanwege de natuurkunde zelf, al valt het nooit mee om die aan nieuwsvermoedende lezers uit te leggen. Wel vanwege de vraag hoe je het überhaupt nu weer de krant in krijgt.

De buitenwacht, namelijk, is eigenlijk allang weer klaar met het Higgs-deeltje. Vorig jaar december was er die persaankondiging van CERN en de detectorgroepen van ATLAS en CMS over aanwijzingen voor het bestaan van de Higgs. Dat hebben we breed uitgemeten en terecht. Grote stukken in de krant. Foto’s van opgewonden fysici. Het Journaal.

Het gevolg is echter wel dat de krantenlezer onthouden heeft dat dat malle deeltje ontdekt is, of in elk geval toch wel zo’n beetje.

Gisteren bleek hoe zoiets zich tegen zichzelf kan keren. Hoe ga je naar de newsdesk en vertel je dat een deeltje dat al zo’n beetje ontdekt was, waarschijnlijk weer een beetje meer ontdekt is? Deeltjes gelden daar sowieso al als een exotische hobby. Maar een beetje meer ontdekt?

Je ziet ze denken: wat zaniken die natuurkundigen nou nog?

Het probleem is dat publieksmedia de neiging hebben de eerste aanwijzingen als ontdekking aan te merken omdat we nu eenmaal van sterk en helder nieuws houden. Dan moet je niet aankomen met 2,5 of 3,6 sigma dat nog geen vijf sigma is en dat alleen meer data de signaal-ruis verhouding voldoende kunnen drukken. Nee, media zijn geinteresseerd in de Hamlet-vraag, zoals Symmetry Magazine het uitdrukte: to be or not to be.

Woensdagochtend 9 uur wordt op een seminar op CERN de laatste stand van de Higgs-search onthuld. Dikke kans dat men de signalen uit december inderdaad bevestigt met hogere statistische zekerheid. Misschien zelfs wel 5 sigma, de waarschijnlijkheid die nodig is om te spreken van een ontdekking.

De buitenwereld zal vooral denken: hebben ze dat Higgsding nou alweer ontdekt? Het antwoord is in feite: ja, maar nu echt. Waarbij het de kunst wordt het zo op te schrijven dat lezers niet denken: in december hebben ze me toch een beetje voor de gek gehouden.

Ik moet er eigenlijk niet aan denken dat we morgenochtend ‘meer aanwijzingen’ voor de Higgs krijgen, maar nog steeds geen ontdekking. En dat CERN gewoon lekker verder jaagt. Hoe moet ik dan over weer een jaar nog naar de newsdesk? En naar mijn lezers?

Advertenties
Een reactie plaatsen

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s

%d bloggers liken dit: